blues again en-tete
12/21
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Interview
BLIND LEMON PLEDGE


KING KONG BLUES
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BLUES LUCKY WILL
blind lemon pledge
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Aussi à l’aise en picking qu’en slide, mêlant souplesse et vitalité, il aborde de nombreux styles avec un égal talent laissant entendre une superbe musicalité.    

Blues Again : Faisons les présentations…
Blind Lemon Pledge : Je m'appelle James Byfield et mon nom de scène est Blind Lemon Pledge. J'ai vécu la majeure partie de ma vie dans la région de la baie de Californie du Nord. J'ai grandi dans différentes villes, car le métier de mon père nous a fait déménager plusieurs fois.
À 17 ans, j'ai déménagé à San Francisco, où j'ai vécu, obtenu mon diplôme universitaire, me suis marié et ai acheté une maison au cours des années qui ont suivi. J'adore San Francisco. L'atmosphère cosmopolite, les différentes ethnies et origines, l'innovation, l'art, les époques musicales, etc.
Personnellement, j'aime la musique, bien sûr, et tout ce qui y est associé, y compris et surtout la composition de nouvelles chansons. J'aime beaucoup les films et j'ai eu la chance de travailler dessus. Avant de prendre ma retraite pour devenir musicien, j'étais graphiste et producteur de médias. Je suis donc très orienté vers le visuel.

Donc pour l'état civil, tu es James Byfield, pourquoi avoir pris le surnom de Blind Lemon Pledge ?  D'autant plus qu'il semble que tu as une bonne vue.
Lorsque j'ai décidé d'explorer une carrière musicale, tard dans la vie, j'ai commencé par enregistrer et produire un album de blues et d'Americana intitulé Livin' My Life With the Blues, une combinaison de reprises de classiques et d'originaux. J'ai acheté un logiciel d'enregistrement pour mon ordinateur, quelques micros et d'autres équipements et j'ai commencé à étudier sérieusement l'art de l'enregistrement à faire soi-même.
Lorsque j'ai terminé l'album, j'ai décidé de l'envoyer à quelques amis et à ma famille. J'ai donc créé une illustration pour la couverture. De plus, j'ai créé un personnage de blues, un personnage alternatif, que j'utiliserais comme dispositif théâtral pour interpréter mon blues. J'ai raconté l'histoire fictive de cette non-légende du blues dans les notes de pochette de l'album.
Au début des années 70, il y avait un comédien musical nommé Martin Mull qui chantait des chansons humoristiques entrecoupées de morceaux de comédie parlée. L'un de ses sketches portait sur un chanteur de blues blanc des banlieues nommé Blind Lemon Pledge. Ce nom est à la fois une blague et un hommage. La blague est la combinaison du nom célèbre et mémorable de Blind Lemon Jefferson, un pionnier du blues, et d'un produit de nettoyage appelé Lemon Pledge. L'hommage consiste à reconnaître l'importance des premiers bluesmen dans le développement de la musique. Et comme je suis, en fait, un bluesman blanc de la banlieue, le nom me convenait parfaitement, et il est devenu mon nom de scène. Mon groupe de scène s'appelle également Blind Lemon Pledge, ce qui prête parfois à confusion.
Sur un coup de tête, j'ai envoyé mon projet à quelques DJs en Amérique et en Europe. À ma grande surprise, j'ai commencé à recevoir des réponses très positives et à être diffusé. À ce moment-là, j'étais déjà presque convaincu du nom... Blind Lemon Pledge.
Il y a quelques années, j'ai déposé le nom en tant que marque déposée. Je dois également souligner que les gens réagissent généralement bien à ce nom. Ils reconnaissent l'humour léger et le fait que je ne me prends pas trop au sérieux.

Sur quel type de guitares joues-tu ? As-tu une marque préférée ?
Contrairement à certains guitaristes, je ne suis pas du tout un passionné de matériel. Ma collection de guitares n'est ni énorme ni impressionnante.
Pour enregistrer et jouer à la maison, j'ai une Guild Dreadnought que j'ai achetée au début des années 70. J'ai eu le plaisir de voir cette guitare s'améliorer avec le temps. Elle a pris de la valeur simplement à cause de son âge. J'ai également une guitare Fender Steel Body resonator pour la plupart de mes travaux de slide. Je l'utilise aussi bien pour enregistrer que pour jouer.
Pour les concerts et le jeu de rue, j'ai une Epiphone Jumbo, que j'ai achetée l'année dernière lorsque j'ai décidé de ne plus emmener ma Guild aux concerts.
Les marques n'ont pas d'importance pour moi. Soit la guitare individuelle me parle, soit elle ne me parle pas. Lorsque j'ai cherché une résonateur, j'ai regardé les National et d'autres marques renommées. Mais lorsque j'ai joué sur la Fender dans le magasin de musique, elle avait le son marécageux que je voulais. Je l'ai donc achetée, même si ses « références » ne sont pas impressionnantes.

Joues-tu d'autres instruments ?
Je suis un touche-à-tout de la musique. En plus de la guitare et de l'harmonica (que je pense maîtriser), j'ai appris à jouer (pas bien, mais je peux parfois faire semblant) du violon, du piano, de la basse, du banjo et du er hu chinois (un violon à deux cordes). Comme je fais office de producteur pour mes enregistrements et que je travaille souvent avec d'autres instrumentistes, tant en studio que sur scène, j'aime connaître leurs instruments afin de pouvoir leur parler intelligemment si je leur demande de faire quelque chose en concert. Je ne veux pas demander des choses qui sont impossibles pour cet instrument particulier. Et je veux aussi en savoir suffisamment pour mieux comprendre toutes les capacités d'un instrument.

Y a-t-il un musicien, un chanteur, un groupe qui t’a impressionné en particulier ?
Le musicien qui m'a le plus impressionné dans ma vie est Prince. Je pourrais continuer pendant des heures à énumérer les nombreux musiciens qui m'ont également impressionné, mais personne ne m'épate autant que Prince. La combinaison de son écriture, de sa production, du fait qu’il soit multi-instrumentiste, de son chant, etc. est l'une des choses les plus étonnantes de l'histoire de la musique. Et je me considère chanceux d'avoir vécu à son époque et de l'avoir vu à plusieurs occasions mémorables.

Si devais nommer 3 ou 4 musiciens comme références principales, qui seraient-ils ?
Par coïncidence, les notes de pochette de mon nouvel album, A Satchel Full of Blues, rendent hommage à plusieurs des auteurs qui m'ont influencé en tant qu'auteur. Mais pour les musiciens les plus importants, voici ma liste : Son House, Muddy Waters, Randy Newman et Hoagy Carmichael.

Te souviens-tu du premier blues ou rock que tu as entendu ?
J'ai grandi dans les années 50 et j'ai donc été entouré dès mon plus jeune âge par certaines des plus grandes musiques pop et rock jamais créées. Difficile de dire quelle a été la première, mais j'ai adoré Jerry Lee Lewis, The Coasters, Elvis Presley, les Everly Brothers, etc.
En tant que baby-boomer, j'ai également vécu et été très influencé par le grand renouveau folk du début des années 60. Le premier blues que j'ai entendu provenait d'interprètes noirs qui avaient été « redécouverts » et qui étaient présentés à la télévision. Deux d'entre eux se produisaient souvent : Sonny Terry et Brownie McGee et Josh White. Josh White a été le premier bluesman qui a vraiment touché une corde sensible dans mon âme.

Comment as-tu été accroché par le blues ?
J'ai commencé à jouer de la guitare à l'âge de 14 ans. Après quelques mois, j'ai découvert le blues et j'ai commencé à apprendre à jouer ce style. Les artistes de blues que j'avais vus à la télé m'ont influencé, mais l'événement qui a cimenté mon amour s'est produit au lycée. J'ai découvert que la bibliothèque de l'école n'avait qu'un seul disque de blues... le premier Son House. La première fois que je l'ai écouté, j'ai été hypnotisé. J'avais l'habitude d'aller à la bibliothèque à l'heure du déjeuner, de mettre les écouteurs et d'écouter ce disque encore et encore. J'ai entendu certaines de ses musiques des dizaines de fois et je ne m'en lasse pas.

Comment définirais-tu to style ?
J'ai des goûts musicaux extrêmement éclectiques. Plusieurs critiques ont noté comment je mélange l'influence de nombreux genres américains à la fois dans les types de chansons que j'écris et parfois en interne dans la structure de la chanson. J'ai composé et obtenu une grande reconnaissance critique pour plusieurs sous-genres de la musique américaine : blues, rock, americana, jazz, cajun, latin, etc. Je me considère donc comme un artiste de musique roots américaine.
Sur certains albums, notamment sur mes albums Evangeline et Pledge Drive, j'ai créé des arrangements musicaux adaptés au sous-genre de la chanson. Ma chanson cajun sonnait comme de la vraie musique cajun ; ma chanson latine sonnait comme un groupe latin. J'ai même fait une chanson convaincante sur les chain gangs. Mes arrangements sont réputés pour créer fidèlement l'instrumentation et le son propres au genre.
Sur A Satchel Full of Blues, mon dernier album, j'ai décidé de garder la même instrumentation tout au long de l'album et de laisser les différents styles des chansons parler d'eux-mêmes. J'ai énormément simplifié et je suis très heureux du résultat. 

Outre ta passion pour le blues, le folk ou le jazz, tu t’intéresses à la musique classique chinoise et à la musique électronique. Est-il facile de passer d'un univers musical à l'autre ?
Aussi le rock, le rap, le reggae, la musique folklorique africaine, et bien d'autres. Depuis que je suis enfant, je suis attiré par la musique - point final. Dès qu'il y a de la musique, d’où qu'elle soit, elle attire mon attention, qu'elle soit excellente ou moins bonne.
Ta question est intéressante car je n'ai jamais vraiment pensé au passage entre mes univers musicaux. Tout semble être une seule et même chose merveilleuse et gigantesque. Ce qui est intéressant, c'est que la radio populaire avec laquelle j'ai grandi avait TOUS les styles populaires sur les mêmes hit-parades. Motown, English Beat, Folk Rock, Bubble Gum Pop, etc. Aujourd'hui, les stations de radio ont tendance à passer la même musique ou, si elles ont une variété, elles ont des émissions séparées pour chacune et ne mélangent pas les genres. J'ai toujours écouté une grande variété, parfois dans la même séance.

Combien de concerts donnes-tu par an ?
Avant le covid, mon groupe donnait en moyenne un concert par semaine. Nous commençons à retrouver notre ancien rythme, mais bien sûr, la résurgence du virus rend tout difficile.

En quoi le fait de jouer sur scène est-il indispensable ?
Bien que j'aie fait beaucoup de théâtre au lycée, jusqu'à il y a dix ans, je n'ai pas fait beaucoup de spectacles musicaux. Mais lorsque j'ai créé Blind Lemon Pledge, nous avons spécifiquement visé la scène et nous aimons le faire régulièrement. Je pense que la scène a été indispensable à notre groupe et à moi-même en tant que musicien. Nous avons vraiment appris à nous rassembler, à nous resserrer et à nous détendre en tant que groupe. Les réactions du public ont été très utiles. Personnellement, j'ai beaucoup appris sur la communication avec le public, sur la façon de projeter une chanson, sur la façon d'économiser ma voix, etc. J'ai appris à aimer et à être très à l'aise sur scène. Je n'ai plus le trac.

As-tu déjà joué en Europe ?
Non, je ne l'ai pas fait. En raison de certaines circonstances de ma vie, je ne fais pas de tournée. J'aimerais beaucoup venir en Europe. Plusieurs des DJs européens que j'ai appris à connaître au fil des ans m'ont encouragé à le faire.

Quelle a été ta plus belle expérience de scène au fil des ans ?
Mon groupe est construit de telle manière que nous jouons à la fois en tant que quintette complet, mais aussi en plus petits sous-ensembles (quatuor, trio et, le plus souvent, duo). Nous jouions en duo un soir dans un dîner club. Il y avait une famille asiatique que j'ai deviné être japonaise d'après la langue qu'ils parlaient. Ils étaient assis près de nous : une mère, un père, deux enfants et une grand-mère âgée.
Dès que nous avons commencé la première chanson, la grand-mère s'est littéralement figée sur sa chaise et avait l'air choquée. Je me suis demandé ce qui se passait. Pendant que nous continuions, il était clair qu'elle était fascinée par notre musique. Au fur et à mesure que notre concert avançait, elle s'est levée, a marché jusqu'à la petite scène sur laquelle nous étions et a commencé à se balancer et à danser sur place au rythme de la musique. C'était charmant.
Lorsque nous avons terminé, elle a amené sa fille vers nous pour traduire car la vieille dame ne parlait pas anglais. La fille a dit : « Ma mère veut que vous sachiez que vous l'avez émue au plus profond d'elle-même ». Vraiment une belle expérience. Et une que je n'oublierai jamais.

Quelques mots à propos de ton dernier album A Satchel Full Of Blues…
A Satchel Full Of Blues est un album grandement influencé par le succès de mon album de 2020 Goin' Home, une collection de blues essentiellement classique enregistrée en direct dans un studio avec seulement mon bassiste Peter Grenell et moi-même. Je n'avais pas prévu à l'origine de sortir cette session, mais après une chronique inattendue, j'ai réalisé que ce serait un bon album. Et je n'avais jamais sorti d'enregistrement live auparavant.
En termes de hit-parades, Goin' Home a fait le meilleur score, et de loin, de tous les albums que j'avais jusque-là. J'ai toujours eu la chance de recevoir des critiques très élogieuses pour mon travail, mais je n'avais que des succès sporadiques dans les hit-parades et sur les ondes. Bien que cela grimpait lentement avec chaque nouvelle sortie. Goin' Home a été un grand succès et a semblé toucher une corde sensible. Le Roots Music Report l'a classé à la 6ème place de l’Acoustic Blues Album Charts pour toute l'année 2020. Je n'aurais pas pu être plus fier. Et il a reçu un tas d'excellentes critiques.
Quand j’ai terminé un projet et qu'il est passé à la radio ou qu'il a été critiqué, je fais toujours une petite analyse pour voir ce qui a marché ou pas. Sur Goin' Home, j'ai réalisé que l'accompagnement musical modeste et en direct mettait en valeur mes talents et ma musique mieux que n'importe quel arrangement que j'avais fait auparavant. En raison d'une combinaison de « l'ambition du producteur » et du fait que je ne faisais pas confiance à mes propres talents de chanteur et d'instrumentiste, la production spécifique au genre sur mes précédentes sorties enterrait en fait les chansons dans une certaine mesure.
J'ai donc décidé que mon prochain album aurait une approche minimale avec une combinaison de personnes jouant les mêmes instruments sur chaque chanson. Les chansons allaient se distinguer d’elles-mêmes.
Comme le matériel de Goin' Home était déjà enregistré, je n'ai pas eu à faire beaucoup de travail pour le préparer à la sortie. J'ai donc commencé simultanément le travail préliminaire sur A Satchel Full of Blues. Comme pour la plupart de mes projets, le choix des chansons se compose d'anciens titres, de titres plus récents et de titres écrits pour l'album. Et comme je le fais parfois, j'ai réenregistré des chansons que j'avais publiées sur d'autres albums dans un nouvel arrangement. J'ai également inclus ‘Alberta’, une chanson traditionnelle associée à Leadbelly.
L'album a été enregistré dans deux studios locaux, dont The Lazy Coccoon, où il a également été mixé par mon bon ami et associé Arno Hachaduryan, qui travaille avec moi de temps en temps depuis mon deuxième album. L'album a été merveilleusement masterisé à L.A par Hans DeKline. Cet album est le premier où le mixage et le mastering ont également obtenu la reconnaissance de la critique.

Quelles sont tes sources d'inspiration pour écrire et composer ?
Mes sources sont aussi éclectiques que ma musique. Souvent, une chanson est déclenchée par une phrase ou un nom que j'entends ou qui me vient à l'esprit. Parfois, je décide d'essayer d'écrire dans un genre spécifique. Je trouve un groove pour ce genre et la chanson se suggère d'elle-même à partir de là. J'ai tendance à écrire par à-coups, pas tous les jours comme certains auteurs-compositeurs que je connais. Parfois, la chanson me vient entête complètement avec la plupart des paroles, la mélodie et les accords en place. Parfois, je dois me battre pour y arriver.
Contrairement à certains auteurs-compositeurs, les mélodies sont aussi importantes pour moi que les mots. Et au fil des ans, je suis devenu suffisamment habile pour visualiser les accords à mesure que la mélodie se développe dans ma tête. J'avais l'habitude de m'asseoir avec une guitare et d'écrire et de gratter en même temps. Maintenant, j'ai tendance à composer dans ma tête, à l'écrire, puis à sortir la guitare pour m'assurer que mes accords fonctionnent.
Je modifie impitoyablement, en supprimant tout ce qui n'est pas nécessaire pour raconter l'histoire. Je peaufine les mots, mais rarement une réécriture à grande échelle. Il m'arrive de revisiter une chanson et d'y apporter de gros changements, généralement en termes de style et de groove. Parfois, les paroles sont révisées lors de ces révisions.

Tu sors un disque presque chaque année, après ce neuvième album vas-tu continuer à suivre ce rythme ?
Non, je vais faire une pause en 2022 (du moins au moment de cette interview). J'avais prévu de faire une pause en 2020, mais l'album Goin' Home est soudainement apparu et a tout changé. Comme je l'ai dit plus tôt, comme il était déjà enregistré, avec des vidéos tournées en direct également, je n'ai pas eu à faire autant de travail que je le fais habituellement sur un projet.

En dehors de tes engagements personnels, travailles-tu sur d'autres projets en collaboration ?
Je considère tous ceux qui contribuent à mes albums comme des collaborateurs, et j'essaie de traiter leurs commentaires et leurs suggestions avec un esprit ouvert et respectueux. Jusqu'à présent, je n'ai pas spécifiquement collaboré avec une autre personne pour la conception et la création des projets eux-mêmes.

Y a-t-il un objectif que tu aimerais atteindre avec ta musique ?
A Satchel Full Of Blues a littéralement explosé dans les hit-parades et a atteint la première place dans les Acoustic Blues Charts. Je me suis également placé dans le Top 10 du California Album Charts et du All Blues Album Charts. Et enfin, les 12 chansons étaient toutes dans les Acoustic Blues Song Charts, dont 3 dans le Top 10. En 2021, j'ai atteint de merveilleux objectifs.
À long terme, j'aimerais qu'un ou deux autres artistes enregistrent certaines de mes chansons. Ce serait un plaisir. J'espère aussi, avant ou après ma disparition, que quelqu'un regarde mon travail artistique éclectique d'un œil critique et écrive peut-être sur ma place dans la musique. En tant que fan des vieux blues men qui ont été redécouverts et sur lesquels on a écrit dans les années 60, j'ai un modèle à suivre.

Quels genres de musique aimes-tu écouter lorsque tu es seul ?
Les trois que j'écoute le plus sont le blues d'avant-guerre, le reggae/calypso et le jazz vocal (Ella, Anita, etc.).

Au cours de ta carrière, quel est ton meilleur et ton pire souvenir ?
Pour l'instant, mon meilleur souvenir est celui que j'ai décrit plus haut avec le placement dans les Charts. Le pire, c'est lorsque de terribles comédiens ont dépassé le temps imparti et que je n'ai pas pu passer après eux. Non seulement j'ai perdu ma place, mais j'ai dû resté assis à écouter leurs affreuses blagues.

Pour parler d'autre chose, quel est ton endroit préféré ?
Mes endroits préférés dans le vaste monde sont les îles des Caraïbes. J'y ai voyagé de nombreuses fois et j'ai visité plusieurs de ces îles. J'aime la musique, les gens, la nourriture, les plages et tant de bonnes choses.

En dehors de la musique, quels sont tes hobbies ?
Lorsque je travaillais à plein temps dans l'art publicitaire, mes hobbies étaient la musique, l'art et la sculpture. La musique est devenue mon activité principale, et avec l'interprétation, l'écriture, l'enregistrement, l'édition, la production et la création des graphiques associés, je n'ai pas beaucoup de temps pour d'autres passe-temps. Je dirais que les films sont mon autre passe-temps favori.

Quels sont tes projets pour les prochains mois ?
J'ai quelques détails à régler sur l'album en cours. Je vais lentement commencer à préparer le prochain album, avec une date prévue pour début 2022. Et je travaille à relancer les concerts dans le monde du covid.

En tant que musicien, quel serait ton rêve le plus fou ?
Obtenir un Grammy ou une autre grande reconnaissance pour mon travail.

Un dernier mot…
Je tiens à féliciter mes amis et mes associés qui ont consacré tant d'efforts à la sortie de A Satchel Full Of Blues. Le bassiste Peter Grenell et la batteuse Juli Moscovitz font tous deux partie de mon groupe de scène et sont des amis très chers. Leur travail est excellent et a été cité dans quelques critiques jusqu'à présent, ce qui n'arrive pas souvent.
Je connais Arno Hachaduryan, mon ingénieur depuis mon deuxième album. Arno était étudiant dans une école locale d'ingénierie audio et nous avons réalisé mon album I Would Rather Go Blind dans le cadre d'un projet d’école extra-scolaire. C'était mon premier « vrai » album studio, j'ai enregistré les pistes séparément et les ai combinées au montage et au mixage. C'était le premier album d'Arno. Nous avons tous deux beaucoup appris et sommes devenus amis. Il a travaillé sur 4 de mes projets en tant qu'ingénieur du son et mixeur.
Hans DeKline est une nouvelle connaissance, qui m'a été recommandée par Arno. Il a fait un excellent travail de mastering.
Et enfin, un grand merci à Betsie Brown de Blind Raccoon qui a fait la promotion de 4 de mes projets. Sa foi en ma musique et son travail inlassable ont joué un rôle important dans la diffusion de ma musique dans le monde entier.
Et une mention spéciale à Peter Helmstedt chez Hemifran qui a été le premier à promouvoir ma musique en Europe. Il a travaillé avec moi sur 4 projets.

Gilles Blampain – septembre 2021

www.blindlemon-pledge.com

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